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Le collège des Quatre - Nations L’Institut de France


23 quai de Conti – M° Saint-Germain-des-Prés - Tel : 01 44 41 44 41

6e arrondissement

D’inspiration baroque, le collège des Quatre-Nations est l’un des plus beaux édifices construits à Paris au XVIIe siècle.

Le collège des Quatre-Nations - L’Institut de France et la bibliothèque Mazarine
©paris-promeneurs

Instruire 60 gentilshommes

Financé par le cardinal Mazarin, le collège des Quatre Nations est destiné à l’instruction de 60 gentilshommes. Il est bâti entre 1662 et 1674 par Louis Le Vau et par son successeur François II d’ Orbay.

Par les traités de Wesphalie (1648) et des Pyrénées (1659), le royaume de France récupère quatre provinces : l’ Artois, l’ Alsace, Le Roussillon et le Pignerol (dans le Piémont).

A sa mort, le richissime cardinal Mazarin a légué une somme pour fonder un collège destiné à éduquer 60 gentilshommes issus de ces quatre provinces. De plus, le cardinal Mazarin, à l’instar du cardinal de Richelieu à la chapelle de la Sorbonne, souhaite être inhumé dans la chapelle du collège. Sa prestigieuse bibliothèque est également léguée au collège et doit être ouverte aux gens de lettres.

Le collège des Quatre-Nations : la façade sur la cour

Un édifice inspiré de l’architecture baroque

Louis Le Vau dessine les plans du collège et propose un site prestigieux en bord de seine, face au Louvre. Les travaux débutent en 1662 et seront achevés en 1688 par François II d’Orbay (1634-1697). L’influence du baroque italien, rare à Paris, mérite d’être soulignée.

Le parti architectural est une chapelle de plan centrée encadrée de deux ailes en quart de cercle terminées par des pavillons carrés. Cette disposition pittoresque et théâtrale est peu commune à Paris, mais courante en Italie.

Le pavillon de l’ouest est appelé pavillon des Arts ; le pavillon de l’est accueille la bibliothèque Mazarine, constituée de la collection du cardinal et ouverte aux érudits. A l’arrière, trois cours alignées se succèdent selon une oblique : la cour de la chapelle, la cour du collège, puis la cour des offices et le jardin. Le bâtiment des classes longe la rue des Fossés.

La coupole de la chapelle

L’éblouissante chapelle couronnée par une coupole  

La chapelle est l’élément le plus remarquable de la composition. Elle est précédée d’un portique   soutenu par des colonnes et pilastres   corinthiens  . Haute de 44m, la coupole   circulaire s’inspire du baroque romain. Son décor est composé de médaillons des douze apôtres sculptés par Desjardins et d’une citation du prophète Ezéchiel : "il siégera sous son ombre au milieu des nations", en référence au corps de Mazarin placé sous la protection de Dieu.

Le mausolée de Mazarin, placé à droite du maître-autel, est exécuté par Antoine Coysevox, Jean-Baptiste Tuby et Etienne le Hongre. Mazarin est représenté à genoux sur son tombeau, devant lequel se dressent des statues allégoriques de la Prudence, de la Paix et de la Fidélité.

Le siège des Académies

Le collège est confisqué à la Révolution. En 1795, l’ Institut de France est créé : il regroupe les anciennes Académies royales qui siégeaient au Louvre. En 1805, l’Institut s’installe dans l’ancien collège des Quatre Nations. Il fédère les cinq académies qui y siègent : l’ Académie française, l’ Académie des Inscriptions et Belles-Lettres, l’ Académie des Sciences, l’ Académie des Beaux-Arts et l’ Académie des Sciences morales et politiques.

L’architecte Antoine Vaudoyer est chargé de transformer la chapelle : un hémicycle est aménagé pour les séances publiques des Académies.

L’histoire et l’architecture du Collège des Cinq Nations sont détaillées dans la visite guidée de Saint-Germain-des-Prés.

Pour l’architecte Louis Le Vau, voir également l’hôpital de la Salpêtrière, l’hôtel Lambert, le palais du Louvre, le palais des Tuileries, l’hôtel Bautru, l’hôtel Hesselin.

Pour l’architecte François II d’Orbay, voir également l’église des Prémontrés, l’hôtel des comédiens ordinaires du roi.

Sources :
- www.bibliotheque-mazarine.fr
- Saint-Germain-des-Prés et son faubourg, Dominique Leborgne, Parigramme, 2005.
- Guide du Patrimoine Paris, sous la direction de Jean-Marie Pérouse de Montclos, Hachette, 2004.


23 quai de Conti – M° Saint-Germain-des-Prés - Tel : 01 44 41 44 41

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